vilaine petite fille

En 1848, dans un village de l'Etat de New York, deux soeurs découvrent qu'un esprit hantent la maison et entrent en contact avec lui par un savant jeu de coups. Kate et Maggie Fox viennent de donner naissance au spiritualisme. Bien vite, leur soeur aînée, Leah, comprend qu'une manne financière peut ressortir de cette nouvelle croyance.

Je tiens avant toute chose à remercier Hubert Haddad et sa maison d'édition pour la découverte de ce roman. Hubert Haddad a eu la sympathie de me le faire parvenir après l'obtention du Prix Océans pour Le peintre d'éventail, alors que je lui demandais vers quels autres de ses ouvrages il pouvait m'orienter. Autant vous prévenir tout de suite : ces deux romans sont très différents l'un et l'autre. Le premier nous entraînait au Japon, dans un univers assez contemplatif de remise en question et d'introspection. Le second nous fait (re)découvrir des personnages ayant été célèbre en leur temps et ayant créé un mouvement fortement suivi fin XIXe, début XXe.

Dans Théorie de la vilaine petite fille, qu'on pourrait sous-titrer "Grandeur et décadence des soeurs Fox", Hubert Haddad nous raconte une Amérique en pleine abolition de l'esclavage, où les communautés sont multiples et organisées autour de cultes plus ou moins sectaires. Tout individu semble devoir appartenir à une église, à un culte, sous peine d'être mis au ban de la société, et ces communautés se multiplient aussi vite que les découvertes en cette période foisonnante. Autant dire que lorsque Kate et Maggie débarquent à Rochester puis à New York, toutes les conditions sont réunies pour qu'une vague spiritualiste déferle sur l'Amérique.

"Si chaque puritain convaincu pouvait devenir ministre du culte dans l'une ou l'autre secte de l'église réformée avec un peu d'étude, il était plus aisé encore de servir la doctrine spiritualiste puisque nulle congrégation attestée n'en limitait l'exercice." (p. 241)

Autour des trois soeurs, gravitent quelques personnages dont l'intérêt m'a semblé parfois moindre mais qui prennent leur sens ponctuellement, au fil des années, croisant le chemin de Kate, Maggie et Leah. Si la troisième semble uniquement attirée par les gains substantiels que peuvent rapporter quelques exhibitions, les deux premières ont des personnalités bien plus troubles... Notamment Kate, décrite comme somnambule, très certainement psychiquement instable, et qui se met à croire en ses rêveries, au point de les rendre réelles...

"Un esprit, si j'ai bien compris, c'est un soupçon d'infini accroché à des impressions passées, ou plutôt l'ombre d'une âme pleine de regrets, et tout cela captif de notre étroitesse de créatures vivantes. A cause d'une mort violente, suicide ou assassinat, d'un chagrin immense ou d'un terrible contrariété au moment de gagner la porte de l'au-delà." (p. 151)

Dans ce roman qui raconte l'origine d'un phénomène qui eu de multiples adeptes et inspira de nombreux auteurs, Hubert Haddad profite de sa plume et de son talent littéraire pour nous conter une histoire émaillée de ritournelles et de comptines semblables à celles que Kate et Maggie devaient entonner pour appeler à elles Mister Splitfoot... Une histoire passionnante qui laisse une part d'ombre et pourra questionner les esprits les plus sceptiques.

Ce qu'on en dit ailleurs :

  • Clara et les mots : "Je n'ai pas réussi à cerner si Kate avait vraiment un don, à ressentir des émotions. Une déception..."
  • Sur la route de Jostein : "Le roman des sœurs Fox est une lecture riche qui m’a vraiment plongée dans l’atmosphère de cette Amérique mouvementée."

Challenge PAL
Une lecture qui s'inscrit dans le Challenge Destination PAL de Lili Galipette.

Texte © Miss Alfie 2013.
Édition présentée : Théorie de la vilaine petite fille, Hubert Haddad, Éditions Zulma, 2014, 400 pages.